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[제15호] 열의와 끈기의 힘, 불가능할 때 더 강력해집니다 - 한국해양과학기술원 이정현 교수

  • 조회 : 481
  • 등록일 : 2015-10-01
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2004년, 한국해양과학기술원(KIOST)의 배승섭 박사는 힘들게 분리한 고세균을 국제학회에 발표했다. 하지만 많은 논문 리뷰어들은 이 성과를 인정하지 않았고 분리가 불가능하다며 의심의 눈초리를 보냈다. 그로부터 6년이 지난 후, 배승섭 박사의 연구는 Nature지에까지 게재되었으며 지금까지도 그 연구성과를 인정을 받고 있다. 그리고 그의 뒤에는 언제나 이정현 교수가 있었다.

 

UST_가을호_웹진_수정3

열의와 끈기의 힘,
불가능할 때 더 강력해집니다

 

이정현 교수는 한국해양과학기술원(KIOST) 캠퍼스에서 ‘해양생명공학’을 가르치고 있다. 해양생명공학이란 지구 전체 생물 종의 70~80% 정도를 차지하고 있는 해양생물 연구를 통해 새로운 유전자 정보와 물질을 찾아내는 연구를 하는 곳이다. 특히 심해저에는 100도 이상의 온천수에서 활동하는 미생물 등 아직 밝혀지지 않은 생물들이 존재한다.

 

전공과 연구분야를 소개해주세요.
저는 해양과 관련된 기초학문부터 해양정책과 선박에 관련된 것들까지 연구하는 KIOST에 속해있으며, 해양생명공학 분야를 연구하고 있습니다. 바다에 사는 특이한 생물, 즉 신기한 미생물에서부터 현존하는 가장 큰 생물인 고래까지 해양생물을 대상으로 현대 생명공학기술을 접목하는 연구를 하고 있죠.
해양생물공학은 크게 2가지로 나뉘는데요. 하나는 아직도 우리가 알지 못한 해양생물을 대상으로 해양생물이 환경에 어떻게 적응하고 사는지를 연구하고 있습니다. 두 번째로는 해양생물만이 가지고 있는 특이한 기능을 연구하여 해양의약품을 개발하고 있습니다.

 

UST의 교수로서 활동하게 된 계기가 있었나요?
정부출연연구원에 교육기능을 부여하고 우수한 연구인력을 양성하고자 하는 UST 설립 취지에 크게 동감을 해 설립 초기부터 참여하게 됐습니다. 현장연구를 통해 좋은 연구원이자 학생을 키우는 작업이 참 의미 있는 일이라고 생각했죠. 그래서 지금까지 해양생물의 가치와 잠재력 그리고 어떻게 해양생물이 기능하고 살아가는지, 또 이를 어떻게 활용할 수 있는지를 학생들에게 가르치고 있습니다.

 

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제자들이 세계적으로 인정을 받고 있는데요. 교수님만의 강의 노하우가 있으신가요?
특별한 노하우는 없습니다. 사실 연구자의 길은 결코 쉬운 길이 아닙니다. 실력과 인성을 겸비해야 하기 때문이죠. 그래서 저는 학생들에게 해보겠다는 열의와 끈기를 항상 강조하는데, 연구자는 결국 우직하게 그리고 열심히 자기 분야를 만들어가는 사람이기 때문입니다.
제자인 배승섭 박사가 네이처 1저자로서 게재하고, 이번 학위수여식에서는 장관상을 수상하기도 했는데, 저는 단지 제자에게 끊임없이 우리의 일에 대한 가치를 상기시키며 동기부여를 했을 뿐이었습니다.
이러한 성과가 가능할 수 있었던 것은 UST 특유의 시스템도 한몫했습니다. UST에서는 일반 대학원과는 달리 보통 3~4명의 학생을 대상으로 수업을 진행하잖아요. 덕분에 일방적이기 보단 자연스레 서로 소통하는 강의가 될 수 있었습니다. UST이기 때문에 교수와 학생이 많이 묻고 답하면서 서로의 의견을 활발히 개진할 수 있었습니다.

 

연구원으로서 또 교수로서의 신념이 무엇인지 궁금합니다.
그만큼 부끄럽지 않은 교수가 되고 싶었고, 지금도 그러한 마음으로 학생들을 지도하고 있습니다. 모두에게는 자신만의 역할이 있지 않습니까? 저는 해양생명공학 전공 교수이자 연구자의 역할을 맡고 있습니다. 교수로서, 연구원으로서의 소임을 다 해야겠죠. 논문을 쓰고 연구하고, 국가와 사회에서 요구하는 기본적인 연구성과를 발표하는 것이 바로 우리의 기본 소임이라고 생각합니다. 그 기본을 달성하기 위해서 항상 노력하고 있죠.

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해양생물공학의 발전을 위한 비전과 목표는 무엇인가요?
하나하나 만들어가다 보면 큰 목표를 이룰 수 있겠지요. 올해의 목표는 현장연구, 즉 배를 타고 나가서 샘플을 채집하고 미생물을 분리하는 작업을 강화하려고 합니다. 내년에는 KIOST에 5,000톤급 배가 만들어지는데요. 질 좋은 시료를 가져와서 새로운 미생물을 분리하고 배양할 계획입니다. 이를 통해 해양생물연구 해양극한미생물이나 해양유전자연구 분야에서 세계 최고의 연구팀이 되려고 합니다. 물론 이를 위해서는 현장연구뿐만 아니라 학생과 해양생물공학 교수님들과의 긴밀한 협력연구가 필요하죠. 현재의 모자란 점을 보완하고 강점을 더욱 강화하여 세계 최고의 연구팀이 되는 것, 그것이 목표입니다.

 

UST 학우들에게 한 말씀 부탁드리겠습니다.
UST는 정말 좋은 시스템을 가지고 있습니다. 무엇보다 현장연구를 통해서 연구소에서 장학금도 지원받을 수 있고, 최고 수준의 연구 환경에서 일할 수 있다는 것이 장점입니다. 이러한 장점들을 학생들이 스스로 충분히 활용해야 겠지요. 학생들은 열정만 있다면 더 많은 기회를 얻을 수 있습니다. 열의와 끈기로 대한민국을 이끌어가는 USTian이 되었으면 좋겠습니다.

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